NFT, SPAC und die Zukunft des Geldes | 2022

Illustration: Kryptischer Treffer

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Schade um die Finanzexperten! Stellen Sie sich ihre E-Mail- und SMS-Postfächer in den letzten Monaten vor, als Freunde und entfernte Verwandte sich durch die seltsamen neuen Akronyme, die die COVID-Wirtschaft definieren, beraten lassen. „Kann ich einen NFT kaufen?“ ein Elternteil möchte es wissen. (Ein NFT ist ein „nicht fungibles Token“ – im Wesentlichen ein digitaler Vermögenswert, dessen Einzigartigkeit und damit sein Wert kryptografisch im digitalen Ledger, der sogenannten Blockchain, gespeichert wird.) „Soll ich in GME und AMC investieren?“ eine Cousine wundert sich. (Dies sind die Tickersymbole für GameStop und die Theaterkette AMC, zwei „Meme-Aktien“, auch bekannt als „Stonks“, die Anfang dieses Jahres von einer Masse fröhlich irrationaler Investoren auf Reddit auf unerklärlich hohe Preise gebracht wurden.) SPAC, und warum fusioniert es mit meinem Arbeitgeber?“ fragt ein Freund, der bei einem Start-up-Medienunternehmen arbeitet. (Eine „Akquisitionsgesellschaft für besondere Zwecke“, eine Briefkastengesellschaft, die gegründet wurde, um ein privates Unternehmen zu kaufen, damit es ohne die Prüfung eines traditionellen Börsengangs an die Börse gehen kann.) „Kann ich GameStop mit meinen NFTs SPAC?“ ein Onkel E-Mails. (Besser ignorieren Sie diesen einfach.)

Jeden Tag durchqueren unsere Feeds neue Geldverrücktheiten: Teenager-TikTok-Stars entschuldigen sich für die Empfehlung eines Krieg der Sterne-Themen-Kryptowährung, die sich als Betrug herausstellte, ein Langhaar-Händler, der am besten als DeepFuckingValue und Roaring Kitty bekannt ist, sagte vor dem Kongress aus, der R&B-Sänger Akon kündigt an, dass er eine neue Stadt im Senegal baut, die mit seiner proprietären Kryptowährung betrieben wird. Der Jack Bogle dieser Zeit ist natürlich der streitsüchtige Gründer von Barstool Sports, Dave Portnoy, der Anfang dieses Jahres einen börsengehandelten Meme-Aktienfonds aufgelegt hat und dessen Sextape kürzlich für einen Rückgang der Aktie eines Glücksspielunternehmens verantwortlich gemacht wurde, das er ist stark investiert. Sein größter Rivale in Bezug auf den Einfluss der Meme-Ökonomie ist Elon Musk, der die Fähigkeit hat, einen einzelnen Satz zu twittern – zum Beispiel „Signal verwenden“ – und eine nicht mehr existierende Penny-Aktie um 6.000 Prozent steigen zu lassen. Natürlich sind sie derzeit nicht die einzigen Stars. Da ist Beeple, der Millennial-Künstler, dessen animierte GIF-NFTs in zweistelliger Millionenhöhe verkauft werden. Und einer Art Kinderreimlogik folgend, die so rational wie alles andere in der Wirtschaft erscheint, hat Shaq in Partnerschaft mit einem der Söhne von Martin Luther King Jr. einen SPAC ins Leben gerufen.

Was ist los? Es ist verlockend, die Geldmutationen des letzten Jahres dem Coronavirus zuzuschreiben und die finanziellen Wetten auf Robinhood und die steigenden Preise von NFTs als die qualvollen Aufschreie der Gelangweilten, Eingesperrten und Anhedonischen zu sehen – Menschen, die sonst auf die Jets, um die Ausbreitung zu decken. Zu hören, wie Leute über ihre albernen Spieloptionen diskutieren, ruft die gleiche Reaktion hervor, als wenn man zusieht, wie Twitter einen Tag einer lüsternen Besessenheit von Lola Bunny, der Freundin von Bugs, widmet: Wir brauchen den Impfstoff.

Bei all der Art und Weise, wie sich dieser besondere Moment in der Geschichte der Märkte seltsam futuristisch anfühlt – Computer-Dollar, die Cyberkunst auf dem digitalen Marktplatz kaufen! — die Grunddynamik, die hier am Werk ist, ist erkennbar. Es gibt viele Trottel, die ohne viel Arbeit schnell reich werden wollen. Die Wirtschaft war schon immer seltsam; es ist eine Ansammlung menschlichen Verhaltens, und Menschen sind seltsam.

Aber unter dieser vertrauten Oberfläche brodelt der Widerhall einer viel größeren, grundlegenden Veränderung: Etwas ändert sich in unserem Denken über Geld. Vielleicht war die Frage, die wir unseren finanziell gebildeten Freunden hätten schreiben sollen, nicht „Was ist ein NFT?“ aber « Was ist jetzt Geld? »

Für die meisten von uns, Zumindest bis vor kurzem war Geld ein Mittel, um herauszufinden, welche Art von Leben man führen könnte. Wo Sie wohnten, was Sie aßen, wie viel Freizeit Sie hatten – das waren alles Funktionen dafür, wie viel Geld Sie hatten. Geld war eine knappe und kostbare Ressource; um mehr anzuhäufen, hieß es, müsse man Verantwortung übernehmen. Die Schwankungen der Wirtschaft waren schwer vorherzusagen, und um den Schaden für Unternehmen zu begrenzen, musste das Geld von unpolitischen Experten verwaltet werden, die nach wissenschaftlichen Prinzipien arbeiteten, wie etwa Parkwächter, die sich mit bedrohten Tieren befassen. Andernfalls, warnten die Panikmacher, würden Sie Inflation bekommen, was dazu führen würde, dass Sie Schubkarren mit Bargeld von Geschäft zu Geschäft schleppen, um Brei für Ihre hungernden Kinder zu kaufen.

In letzter Zeit hat Geld jedoch eine etwas andere Besetzung angenommen. Manche Leute haben eine Menge davon (zum Beispiel 150 Milliarden US-Dollar), und selbst diejenigen, die weniger haben, verwenden es, um dumme Dinge mit Akronymen und Apps zu tun – und verdienen dabei mehr Geld. Und während die GameStop-Saga Sie vielleicht sowohl beschwingt als auch mulmig zurückgelassen hat (ein bisschen wie zu Beginn der Trump-Kampagne), schien sie die Gesamtwirtschaft überhaupt nicht zu beeinflussen.

Inzwischen haben seit dem Amtsantritt von Präsident Biden 156 Millionen Amerikaner eine beträchtliche Summe vom Finanzministerium erhalten. Zusammengenommen repräsentieren die Schecks (und Debitkarten und Direkteinzahlungen) 372 Milliarden US-Dollar, die an fast die Hälfte der Menschen im Land ohne Bedingungen ausgehändigt werden. Etwa 22 Millionen Menschen verloren während der Pandemie ihren Arbeitsplatz; Millionen weitere waren in ihrer Existenz bedroht. Für diese Menschen war die Erfahrung, diese Gelder zu erhalten, so etwas wie Zeuge eines Wunders: zutiefst gut und zutiefst seltsam: Freies Geld? Von der Regierung? Können sie das? Warum haben sie das nicht die ganze Zeit gemacht? Sie konnten – und das taten die Leute – Lebensmittel kaufen, Miete zahlen, Kredite begleichen. Man könnte ja auch ein bisschen an der Börse spekulieren.

Wenn Sie einen Moment wählen würden, in dem Geld in der populären Vorstellung nicht mehr feststeckt – als es aufhörte, ganz ernst und zumindest ein bisschen lustig zu sein –, könnten Sie schlimmeres tun als ein Interview, das damals der Vorsitzende der Federal Reserve, Ben Bernanke, gegeben hat zu 60 Minuten 2009. Auf die Frage, ob das Geld, das die Fed im Zuge der globalen Finanzkrise in die Banken spritze, „Steuergelder“ sei, schüttelte Bernanke den Kopf und grinste verlegen. « Um einer Bank Kredite zu verleihen », sagte er, « nutzen wir einfach den Computer, um die Höhe des Kontos aufzuzeichnen, das sie bei der Fed haben. »

Wenn Geld also nicht nur eine neutrale, quasi-natürliche Recheneinheit war, die in gewisser Weise dem echten Wort entsprach, was war es dann? In den Jahren seit der globalen Finanzkrise sind neue und wiederbelebte Geldtheorien vom Rand des Diskurses ins Zentrum gerückt. Bitcoin und die folgenden Kryptowährungen haben ein Geld versprochen, das weder auf Banken noch auf Regierungen angewiesen ist, sondern auf mehrere sich überschneidende private Geldsysteme, die alle durch kryptografische Vertrauenssysteme gestützt werden – eine Rückkehr zu einer vormodernen Hartmetallvergangenheit durch eine Kohlenstoff- intensive Serverfarm-Zukunft. An anderer Stelle des politischen Spektrums gibt es eine neue ökonomische Synthese namens Modern Monetary Theory, die ein bisschen nach keynesianischer Ökonomie klingt, die von Morpheus aus erklärt wurde Die Matrix („Was wäre, wenn ich Ihnen sagen würde … dass Steuern nicht für Ausgaben lohnen?“), wurde bekannt und versprach eine reiche Zukunft mit verschwenderischen Ausgaben und Vollbeschäftigung. Liberale und Konservative waren gleichermaßen von der Idee eines universellen Grundeinkommens oder direkter Barzahlungen über die byzantinischen und oft grausamen Leistungssysteme begeistert. Sogar Marxisten kehrten zurück zu Das Kapital als Text über Geld und Wert zu lesen.

Worauf diese weit auseinandergehenden Geldkulte reagierten, war das Gefühl, dass Geld wieder zum Leben erweckt wurde – dass angesichts der globalen Finanzkrise und der Tatsache, dass die Fed „einen Computer verwendet, um die Höhe des Kontos zu markieren“, Geld aus der Aussetzung des geregelten politischen Konsenses. Nach 30 Jahren breiter politischer und wissenschaftlicher Einigung über den richtigen Kurs der Geldpolitik hatte die institutionelle Krise von Banken und Regierungen im Jahr 2008 (ganz zu schweigen vom Zusammenbruch eines Gatekeeping-Nachrichtenmediums) Raum für eine neue Geldtheorie eröffnet – oder ein Dutzend.

Hatte die Krise die Tür zu einem neuen Denken über Geld geöffnet, schlossen die Kontrollen die Tür zum alten: Vorbei war das Verständnis von Geld als knappe, quasi natürliche Ressource, die von unpolitischen Experten desinteressiert verwaltet werden sollte. Die Frage war: Was ersetzte es? Würde sich die chartalistische Sichtweise der MMT auf Geld als Instrument der Staatsmacht durchsetzen? (Der unbestreitbare Erfolg des Pandemie-Cash-Drops schien ein Argument zu sein.) Oder könnte die anarchische Vision der Krypto-Millenarier von Geld, das durch Cybermetal gedeckt ist, die Oberhand gewinnen? (Kryptowährung hatte ein Boomjahr, vielleicht getrieben von der existenziellen Angst, die eine globale Pandemie begleitet.) Vielleicht würden die Marxisten endlich herausfinden, wie man die Wertform abschafft? (Halten Sie nicht den Atem an.)

In Ermangelung einer hegemonialen Antwort auf die Frage, welches Geld? ist bei uns herrscht Fremdheit. Obwohl dem Geld neue politische Vitalität verliehen wurde, ist sein tatsächliches Leben barocker geworden. NFTs und Meme-Aktien und Krypto-Zivilisationen sind nicht nur die Produkte neuer Technologien, die Amok laufen, oder alter Finanzdynamiken in neuem Gewand; sie sind die morbiden Symptome eines Interregnums, in dem sich die Rolle und Identität des Geldes in unserem Leben und in der Politik verändert.

Aktivisten, Spinner und Kultisten mögen offene Schlachten über die Geldpolitik führen, aber im 21. Suche nach dem nächsten milliardenschweren Börsengang. Die zugrundeliegende Prämisse der Softwareindustrie ist, dass alles Geld ist oder sein kann, wenn es auf unseren Telefonen angezeigt wird: „Sharing Economy“-Plattformen verwandeln „Vermögenswerte“ wie Wohnungs- und Autoleasing in vermeintlich leichtes Geld; Social-Media-Plattformen machen dasselbe mit „Augäpfeln“, „Erfahrungen“, süßen Kindern und begehrenswerten Leben. In der Praxis ist diese Welt von entfesseltem Wert jedoch bestenfalls verzerrend und im schlimmsten Fall elend. Gig-App-Fahrer sehen ihre Löhne unter Druck, da die Benutzer digital ultrabillige private Taxis rufen.

Es war in dieser Welt – gebaut von risikokapitalistischen Spekulanten mit lächerlichen Reichtumshaufen, strukturiert nach undurchsichtigen und willkürlichen Metriken und konzentriert auf Aufmerksamkeit und Belohnung –, als die Pandemie-Schecks letztes Jahr eintrafen. Kein Wunder, dass sie sich beide wertvoller denn je und irgendwie falsch fühlten. Einerseits laufen die Pandemiezahlungen aus und Ihre Miete ist fällig; auf der anderen Seite hat die US-Regierung im vergangenen Jahr mit wenigen Millionen Autopens-Schlägen 13 Millionen Menschen aus der Armut befreit.

In einer Zeit, die von langsamem Wachstum und stagnierender Produktivität (wenn nicht sogar von völliger wirtschaftlicher Stagnation) und von zunehmender Ungleichheit und Unterbeschäftigung geprägt ist, fühlt sich „Geld“ gleichzeitig todernst und dumm an. Aus dieser Sicht ist die Pandemie-Wirtschaft keine Anomalie, sondern eine verschärfte Version einer möglichen Zukunft: eine Welt, in der Geld im Überfluss vorhanden ist, aber sichere langfristige Investitionen selten sind und in der „schnell reich werden“ weniger eine amerikanische Pathologie als mehr ist die beste Wette für ein stabiles Leben – vorausgesetzt, Sie halten so etwas bei drohender ökologischer Katastrophe für möglich. Wenn Sie Aktien kaufen sollen, um auf die zukünftige Lage eines Unternehmens zu wetten, warum sollten Sie dann Aktien in einer stationären Einzelhandelskette für Videospiele kaufen, wenn Sie nicht wirklich an eine Zukunft glauben? Inwiefern unterscheidet sich die Börse von Wetten auf Fußball? Was bringt es, sicher zu investieren, wenn Elon Musk mit ein paar Tweets Millionen von Dollar an Wert schaffen und vernichten kann?

Vielleicht war Bernanke vorausschauender, als er selbst wusste: Bei all dem esoterischen Philosophieren über MMT und Krypto, bei all dem großen Geld, das in neue Finanzprodukte gesteckt und Rechnungen angekündigt wird, wird Geld für viele von uns nur über unsere Telefone erlebt, da eine Zahl auf einem Bildschirm. Mit einer App bezahlen Sie Ihre Miete, mit einer anderen kaufen Sie Put-Optionen. Die Zahl steigt, sie sinkt, sie lebt in dem kleinen Portal, das wir in unseren Händen halten.